Ghosts in the Temple: The Destiny of former Khmer Rouge Soldiers

1 – 10 November 2019

Introduction:  Ghosts in the Temple: The Destiny of former Khmer Rouge Soldiers

“If we die in battle, we will become ghosts. Then will protect our land and our temple forever.” — former Khmer Rouge soldier 

In July 2008, UNESCO approved Cambodia’s bid to make Preah Vihear temple a UN World Heritage site. The decision ignited long-standing tensions between Cambodia and Thailand, who both claim land around the temple, which lies on the border between the two countries. 

It was ten years ago that the Cambodian government signed the peace deals that ended decades of civil war with the Khmer Rouge. As part of the deal, rebel soldiers were folded into the Cambodian army. Now, the Cambodian government has sent these former Khmer Rouge soldiers to the frontline to fight the Thais.

Some of these men have been soldiers for over 40 years. The long civil war left them uneducated – they only know how to fight. Driven by poverty, these soldiers’ children now join them in the army. This is the destiny of the former Khmer Rouge soldiers, a destiny that now envelops their families. 

In a replay of the civil war years, the Khmer Rouge find themselves back on alert in the Dongrak mountain range along the Thai border. It was here where they fought and died in the last heavy battles of the civil war. The deep jungles surrounding Preah Vihear remain heavily mined from those times. The soldiers on the frontline carry their old weapons again. They think they will carry them until they die – until they become ghosts in the temple. 


-Masaru Goto


“전쟁 중 사망한 자는 귀신이 되어 우리의 땅과 사원을 영원히 수호할 것이다”
— 전 크메르 루주 군인

2008년 7월, 유네스코는 캄보디아의 요청대로 프레아 비헤아르 사원을 유네스코 세계유산으로 지정했다. 이로 인해 캄보디아와 태국 국경에 놓인 이 사원의 소유권을 두고 오랫동안 지속된 두 국가 간의 긴장 상태에 불이 붙었다. 캄보디아 정부가 크메르 루주와의 몇 십년 간의 내전을 종결하는 평화 협정을 맺은 지 10년이 되는 해였다. 협정에 따라 몇몇 반정부 군인들은 캄보디아 군대로 편입되었다. 이제 캄보디아 정부는 전직 크메르 루주 군인들을 태국과의 전쟁 최전방으로 보냈다.

이 중에는 군인 생활을 한 지 40년이 지난, 전투밖에 할 줄 모르는 군인도 있었다. 가난하기 때문에 이들 아이들 마저도 군대에 입영한다. 전직 크메르 루주 군인의 운명으로, 이것은 이제 그의 가족에게도 영향을 미친다. 내전 동안 크메르 루주군은 태국 국경에 있는 동그랙 산맥을 따라 자리잡고는 했다. 치열한 내전 동안 싸우고 죽은 곳이 바로 이 곳이다. 프레아 비헤아르 주변의 밀림은 전쟁 이후 여전히 지뢰밭이다. 최전방을 섰던 군인들은 아직 그 때 지녔던 무기를 간직하고 있다. 죽을 때까지, 사원을 수호하는 귀신이 될 때까지 간직할 것이다.


About The Artist: Masaru Goto Photographer

Director of Reminders Photography Stronghold (RPS) 

Masaru has 30 years’ experience photographing social and human rights issues in Asia and South America. After spending many years abroad as a photographer, Masaru has begun to focus on his own country of Japan, where many social issues are not readily seen or discussed in public. He is base in Tokyo since 2012. He received numerous awards, includes “Sagamihara city Award”2005, The Ueno Hikoma Award”2004, and International Fund for Documentary Photography(IFDP) 2002.


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